Juul กำลังต่อสู้เพื่อรักษาบุหรี่อิเล็กทรอนิกส์ในตลาดสหรัฐฯ

ยอดขายลดลง 500 ล้านเหรียญ กำลังแรงงานลดลงสามในสี่ การดำเนินการใน 14 ประเทศถูกยกเลิก แคมเปญวิ่งเต้นระดับรัฐและระดับท้องถิ่นจำนวนมากถูกปิดตัวลง

Juul Labs บริษัทบุหรี่ไฟฟ้าที่ครั้งหนึ่งเคยบินสูงซึ่งกลายเป็นวายร้ายด้านสาธารณสุขสำหรับคนจำนวนมากเกี่ยวกับบทบาทของตนในกระแสบุหรี่ไฟฟ้าของวัยรุ่น ได้ดำเนินการเป็นเงาของตัวเองในอดีต โดยใช้การระบาดใหญ่จนไปไม่ถึงสายตาของสาธารณชน ในสิ่งที่เรียกว่าโหมด ‘รีเซ็ต’ ตอนนี้การอยู่รอดของมันกำลังตกอยู่ในความเสี่ยง เนื่องจากมีการรณรงค์อย่างเต็มที่เพื่อเกลี้ยกล่อมสำนักงานคณะกรรมการอาหารและยาให้อนุญาตให้ขายผลิตภัณฑ์ของตนในสหรัฐอเมริกาต่อไปได้

หน่วยงานพยายามที่จะบรรลุเส้นตายในวันที่ 9 กันยายนเพื่อตัดสินใจว่าอุปกรณ์ของ Juul และฝักนิโคตินมีประโยชน์ด้านสาธารณสุขเพียงพอหรือไม่เพื่อเป็นทางเลือกที่ปลอดภัยกว่าสำหรับผู้สูบบุหรี่ที่จะอยู่ในตลาด แม้จะเป็นที่นิยมในหมู่คนหนุ่มสาวที่ไม่เคยสูบบุหรี่แต่ติดนิโคติน หลังจากใช้ผลิตภัณฑ์ของจูล

องค์กรด้านสุขภาพที่สำคัญ ได้แก่ American Heart Association, American Lung Association, American Academy of Pediatrics และ American Cancer Society’s Cancer Action Network ได้ขอให้หน่วยงานปฏิเสธการสมัครของ Juul

Eric Lindblom นักวิชาการอาวุโสของ O’Neill Institute for National and Global Health Law แห่งมหาวิทยาลัยจอร์จทาวน์ กล่าวว่า “เงินเดิมพันสูงมาก” และอดีตที่ปรึกษา FDA ด้านยาสูบกล่าว “หากองค์การอาหารและยา (FDA) โจมตีเรื่องนี้ พวกเขาจะต้องเผชิญกับคดีความด้านสาธารณสุข”

จูลไม่ต้องเสียค่าใช้จ่ายใด ๆ ในการผลักดันกลับ เมื่อสัปดาห์ที่แล้ว บริษัทตกลงที่จะจ่ายเงิน 40 ล้านดอลลาร์เพื่อชำระเพียงครั้งเดียว คดีฟ้องร้อง (กับนอร์ธแคโรไลนา) จากคดีฟ้องร้องจำนวนหลายพันคดี หลีกเลี่ยงการพิจารณาคดีของคณะลูกขุน บริษัทได้รีบหาข้อตกลงเพื่อหลีกเลี่ยงคำให้การในห้องพิจารณาคดีจากผู้ปกครองและวัยรุ่น ในขณะที่องค์การอาหารและยากำลังตรวจสอบผลิตภัณฑ์บุหรี่ไฟฟ้าของบริษัท

Juul ไม่ได้ยื่นใบสมัคร 125,000 หน้าต่อสาธารณะ แต่จ่ายเงิน 51,000 เหรียญสหรัฐเพื่อจัดทำ American Journal of Health Behavior ฉบับเดือนพฤษภาคม/มิถุนายนเพื่อเผยแพร่ผลการศึกษา 11 ชิ้นซึ่งได้รับทุนสนับสนุนจากบริษัทซึ่งเสนอหลักฐานว่าผลิตภัณฑ์ของ Juul ช่วยให้ผู้สูบบุหรี่เลิกสูบบุหรี่ (โฆษกของ Juul กล่าวว่าบรรณาธิการปฏิเสธหนึ่งในการส่งของบริษัท) ค่าธรรมเนียมดังกล่าวรวมเงินพิเศษ 6,500 ดอลลาร์เพื่อให้ทุกคนสามารถเข้าถึงวารสารการสมัครสมาชิกได้

สมาชิกกองบรรณาธิการสามคนของวารสารลาออกเนื่องจากข้อตกลงดังกล่าว

และการล็อบบี้ของรัฐบาลกลางของ Juul ยังคงแข็งแกร่ง มันใช้เงินไป 3.9 ล้านเหรียญสหรัฐในการล็อบบี้ของรัฐบาลกลางในปี 2020 ตามรายงานของ Center for Responsive Politics ซึ่งติดตามการใช้จ่ายทางการเมือง Altria บริษัทยาสูบขนาดใหญ่ที่เป็นเจ้าของส่วนหนึ่งของ Juul ใช้เงินไปเกือบ 11 ล้านดอลลาร์

นักวิเคราะห์กล่าวว่าส่วนแบ่งตลาดสูบไอของ Juul ลดลงอย่างมากเป็น 42% ในปีที่แล้วจากระดับสูงสุดที่ 75% ในปี 2561 แต่ผู้เชี่ยวชาญด้านสาธารณสุขบางคนกล่าวว่าพวกเขากังวลว่าการอนุมัติจาก FDA จะเป็นรากฐานสำหรับ บริษัท ที่จะเติบโต และขยายการเข้าถึงอีกครั้ง

Juul ปฏิเสธมานานแล้วว่าบริษัทรู้เท่าทันขายสินค้าให้กับวัยรุ่น และได้ให้คำมั่นต่อสาธารณชนในช่วงไม่กี่ปีที่ผ่านมาว่าจะทำทุกวิถีทางเพื่อไม่ให้พวกเขาอยู่ห่างจากผู้เยาว์ ในการตั้งถิ่นฐานกับนอร์ทแคโรไลนา บริษัทไม่ยอมรับการกำหนดเป้าหมายเยาวชนโดยเจตนา

ในการให้สัมภาษณ์ Joe Murillo หัวหน้าเจ้าหน้าที่กำกับดูแลของ Juul กล่าวว่า “เรามีโอกาสมากขึ้นในการเปลี่ยนผู้สูบบุหรี่มากกว่าที่เคยเป็นมา แต่เราจะได้รับโอกาสนั้นหากเรายังคงต่อสู้กับการใช้งานที่ยังไม่บรรลุนิติภาวะและดำเนินการต่อไปอย่างสูง บริษัทควบคุมที่เราเป็น”

บริษัท กำลังมองหาการอนุมัติสำหรับอุปกรณ์สูบไอที่เป็นสัญลักษณ์ซึ่งครั้งหนึ่งเคยถูกขนานนามว่า iPhone ของบุหรี่อิเล็กทรอนิกส์ โดยมีฝักรสยาสูบและเมนทอลที่มีความเข้มข้นของนิโคตินสองอย่าง: ร้อยละห้า ซึ่งเทียบเท่ากับนิโคตินในบุหรี่หนึ่งซองโดยเฉลี่ย และ สามเปอร์เซ็นต์

การตัดสินใจนี้เป็นหนึ่งในประเด็นสำคัญที่ FDA เผชิญอยู่ รวมถึงการอนุมัติล่าสุดของหน่วยงานเกี่ยวกับยารักษาโรคอัลไซเมอร์ที่เป็นประเด็นถกเถียง และการตัดสินใจเกี่ยวกับผลิตภัณฑ์สูบไอหลายพันชนิดของบริษัทอื่นที่ไม่ใช่ Juul โดยไม่ต้องมีกรรมาธิการถาวร ประธานาธิบดีไบเดนยังไม่ได้ประกาศผู้ได้รับการเสนอชื่อ

เมื่อเร็ว ๆ นี้ คณะกรรมการสภาผู้แทนราษฎรได้สอบถามรักษาการกรรมาธิการ ดร.เจเน็ต วูดค็อก เกี่ยวกับแผนการของหน่วยงานสำหรับจูล เธอกล่าวว่าหน่วยงานจะตัดสินใจบนพื้นฐานของวิทยาศาสตร์ที่ถูกต้อง และเธอไม่สามารถตัดสินใบสมัครได้ ซึ่งยังอยู่ระหว่างการพิจารณา

การตัดสินใจจะขึ้นอยู่กับคำตอบของคำถามสองข้อส่วนใหญ่: ผู้สูบบุหรี่จำนวนมากขึ้นจะใช้ผลิตภัณฑ์ของ Juul เป็นบุหรี่นอกทางลาดจากบุหรี่แบบดั้งเดิมมากกว่าที่ผู้ไม่สูบบุหรี่จะใช้มันเป็นทางลาดเพื่อนิโคตินหรือไม่? และ Juul สามารถเก็บผลิตภัณฑ์ให้ห่างจากเด็กได้หรือไม่?

งานวิจัยที่ตีพิมพ์จำนวนมากของ Juul ในวารสารฉบับที่ซื้อนั้นติดตามประสบการณ์ 12 เดือนของผู้ใหญ่ 55,000 คนที่ซื้อชุดเริ่มต้นของ Juul นักวิจัยซึ่งทั้งหมดได้รับค่าจ้างจาก Juul สรุปได้ว่าร้อยละ 58 ของผู้สูบบุหรี่ 17,000 คนที่อยู่ในการศึกษาหยุดสูบบุหรี่เมื่ออายุ 12 เดือน ร้อยละ 22 ยังคงเป็นผู้ใช้บุหรี่ไฟฟ้าแบบเดิมและบุหรี่ไฟฟ้าแบบคู่ แต่ลดการสูบบุหรี่ลงอย่างน้อยครึ่งหนึ่ง

เอลเบิร์ต ดี. โกลเวอร์ ซึ่งเป็นบรรณาธิการและผู้จัดพิมพ์วารสาร แต่เกษียณไม่นานหลังจากที่ปัญหาดังกล่าวออกมา กล่าวว่า วารสารได้ปฏิบัติตามระเบียบวิธีมาตรฐานสำหรับนักวิทยาศาสตร์ที่ศึกษาวิจัยก่อนตีพิมพ์

การลดลงอย่างต่อเนื่องของชาวอเมริกันที่สูบบุหรี่เป็นเรื่องราวความสำเร็จด้านสาธารณสุข อัตราดังกล่าวลดลงจาก 42 เปอร์เซ็นต์ในปี 1965 เป็น 14 เปอร์เซ็นต์ในปี 2019 แต่การสูบบุหรี่ยังคงเป็นสาเหตุสำคัญของการเสียชีวิตที่ป้องกันได้ โดยมีผู้เสียชีวิตจากโรคที่เกี่ยวข้องกับการสูบบุหรี่ประมาณ 480,000 คนในแต่ละปี ตามรายงานของศูนย์ควบคุมและป้องกันโรค

บุหรี่อิเล็กทรอนิกส์ซึ่งเกิดขึ้นในช่วงต้นทศวรรษ 2000 ได้รับการออกแบบมาเพื่อให้ผู้สูบบุหรี่สามารถแก้ไขปัญหานิโคตินที่พวกเขาปรารถนาได้โดยไม่ต้องใช้สารก่อมะเร็งที่เกิดจากการเผาบุหรี่ แต่จนกระทั่ง Juul เปิดตัวในปี 2558 ไม่มีบุหรี่อิเล็กทรอนิกส์ใดที่ได้รับความสนใจจากสาธารณชนอย่างกว้างขวาง

การออกแบบที่เพรียวบางของ Juul และการใช้เกลือนิโคตินแบบใหม่ในฝักทำให้เกิดประสบการณ์นิโคตินสูง ระคายเคืองต่ำในมะม่วง มิ้นต์ และรสชาติอื่นๆ ซึ่งกลายเป็นที่นิยมอย่างรวดเร็ว โดยเฉพาะอย่างยิ่งในหมู่นักเรียนมัธยมและมัธยมต้น เจ้าหน้าที่สาธารณสุขกังวลว่าแทนที่จะช่วยผู้ใหญ่ให้เลิกสูบบุหรี่ Juul กลับดึงดูดคนรุ่นใหม่เกี่ยวกับนิโคติน โดยอาจส่งผลเสียต่อสุขภาพต่อสมองที่กำลังพัฒนาและก่อให้เกิดความเสี่ยงต่อสุขภาพอื่นๆ

การเติบโตอย่างรวดเร็วของ Juul อยู่ภายใต้เรดาร์ของ FDA จนถึงปี 2018 เมื่อหน่วยงานประกาศการระบาดของเยาวชน

Clifford E. Douglas ผู้อำนวยการเครือข่ายวิจัยยาสูบของมหาวิทยาลัยมิชิแกนกล่าวว่า “องค์การอาหารและยาได้เปิดตลาด Wild West ที่เปิดกว้างไว้รอบ ๆ ผลิตภัณฑ์สูบไอเหล่านี้และน่าเสียดายที่ Juul และคนอื่น ๆ เข้ามาและใช้ประโยชน์จากมัน “สิ่งที่เกิดขึ้นนั้นทำให้โอกาสด้านสาธารณสุขที่ไม่ธรรมดาอย่างแท้จริงในการลดอันตราย เป็นหน้าที่ของเราที่จะกลับมาให้บริการด้านสาธารณสุข”

คุณดักลาสเชื่อว่า Juul กำลังทำการตลาดผลิตภัณฑ์สูบไอของตนอย่างมีความรับผิดชอบมากขึ้นในขณะนี้ และสามารถมีบทบาทในการลดอันตรายต่อผู้สูบบุหรี่ได้

Mr. Lindblom อดีตที่ปรึกษาด้านยาสูบของ FDA วิจารณ์ Juul อย่างสูง แต่เชื่อว่า FDA ไม่สามารถมองข้ามพฤติกรรมที่ไม่ดีได้

“องค์การอาหารและยาต้องประเมินสิ่งนี้ในลักษณะที่มองไปข้างหน้าและไม่สามารถลงโทษ Juul ได้ แต่แน่นอนว่าสามารถพิจารณาว่า Juul เป็นที่นิยมในหมู่เยาวชนได้อย่างไร” เขากล่าว

นักวิจารณ์ของ Juul หลายคนไม่เชื่อว่าบริษัทสมควรได้รับโอกาสอีกครั้ง พวกเขาระมัดระวัง ‘การรีเซ็ต’ ของบริษัท ซึ่งประกาศเมื่อเดือนกันยายน 2019 เมื่อ KC Crosthwaite ผู้บริหารระดับสูงของ Altria ผู้ผลิตบุหรี่ Marlboro กลายเป็นผู้บริหารระดับสูงของ Juul

นายครอสเวท ดึงปลั๊กของแคมเปญการล็อบบี้ของรัฐและเมืองที่มีการโต้เถียงของ Juul เขาปิดร้านในตลาดต่างประเทศของ Juul ทั่วโลก ยกเว้นในอังกฤษและแคนาดา แม้ว่า Juul จะยังคงขายผ่านตัวแทนจำหน่ายในยูเครน รัสเซีย อิตาลี และฟิลิปปินส์ ภาย​ใต้​ความ​กดดัน​จาก​สาธารณชน เขา​นำ​ฝักรส​มิ้นท์ ซึ่ง​คิด​ถึง 70 เปอร์เซ็นต์​ของ​ยอดขาย​จาก​ตลาด และเขาระงับการโฆษณาในสหรัฐอเมริกาทั้งหมด

“เราต้องให้ความไว้วางใจหารายได้เป็นศูนย์กลางของทุกสิ่งที่เราทำ” เขาเขียนในอีเมลถึงพนักงานของบริษัทเมื่อฤดูร้อนที่แล้ว

นักวิจารณ์แย้งว่าการเปลี่ยนแปลงส่วนใหญ่เกิดขึ้นจากจุดไฟ – ดำเนินการหลังจากที่ FDA ขู่ว่าจะปิดธุรกิจหากวัยรุ่นยังคงเข้าถึง Juul ได้

สำหรับผู้สนับสนุนด้านสาธารณสุขเหล่านี้ การซื้อหุ้นของ Altria ในมูลค่า 12.8 พันล้านดอลลาร์ใน Juul ในเดือนธันวาคม 2018 ทำให้พวกเขาไม่ไว้วางใจมากยิ่งขึ้น

“ถนนคนเดิน Marlboro สู่ Juul และตอนนี้ต้องการให้เราไว้วางใจพวกเขา” Matthew L. Myers ประธานการรณรงค์เพื่อเด็กปลอดยาสูบกล่าว

คณะกรรมาธิการการค้าแห่งสหพันธรัฐกำลังพยายามคลี่คลายข้อตกลง Altria-Juul โดยอ้างว่าทั้งสอง บริษัท ได้ทำข้อตกลงร่วมกันเพื่อขจัดการแข่งขันอันเป็นการละเมิดกฎหมายต่อต้านการผูกขาด

คณะกรรมการตัดสินว่า Altria และ Juul เริ่มต้นจากการเป็นคู่แข่งกันในตลาดบุหรี่อิเล็กทรอนิกส์ แต่เมื่อ Juul ได้รับความนิยมมากขึ้น Altria ก็จัดการกับภัยคุกคามทางการแข่งขันด้วยการยุติ บุหรี่ไฟฟ้า Mark Ten เพื่อแลกกับส่วนแบ่งผลกำไรของ Juul ทั้งสองบริษัทปฏิเสธข้อกล่าวหา

แม้ว่าองค์การอาหารและยาจะอนุมัติผลิตภัณฑ์ของ Juul อาจมีข้อจำกัด บริษัทก็ยังต้องเผชิญกับอุปสรรคทางธุรกิจมากมาย

เมื่อ Juul ถูกบังคับให้เลิกผลิตฝักรสผลไม้ คู่แข่งรายใหม่ซึ่งบางครั้งมีชื่อเล่นว่า Juulalikes ได้หลั่งไหลเข้ามาในสุญญากาศด้วยบุหรี่อิเล็กทรอนิกส์ราคาถูกที่ใช้แล้วทิ้งในรสชาติต่างๆ เช่น Cherry Frost และ Dinner Lady Lemon Tart ตอนนี้ Altria ประเมินมูลค่าของ Juul ที่ต่ำกว่า 5 พันล้านดอลลาร์ ซึ่งเป็นส่วนหนึ่งของการประเมินมูลค่า 38 พันล้านดอลลาร์เมื่อ Altria ซื้อธุรกิจ 35 เปอร์เซ็นต์ในข้อตกลงปี 2018

หาก Juul รอดชีวิต บริษัทน่าจะใช้เวลาสองสามปีถัดไปเพื่อพยายามยุติคดีความหลายพันคดี

สิบสี่รัฐและ District of Columbia ได้ฟ้อง Juul โดยหาเงินมาจ่ายเพื่อต่อสู้กับวิกฤตการสูบไอของเยาวชน . การสอบสวนทางอาญาของบริษัทโดยกระทรวงยุติธรรมยังคงดำเนินการอยู่

นอกจากนี้ยังมีการดำเนินคดีแบบหลายอำเภอ ในศาลรัฐบาลกลางในแคลิฟอร์เนีย ซึ่งรวมคดีเกือบ 2,000 คดีภายใต้ขอบเขตของผู้พิพากษาคนเดียว คล้ายกับการรักษาคดีฝิ่น

จะมีบริษัทใดเหลือเก็บจากถ้าโจทก์มีชัย ขึ้นอ.ย